Terwijl Belgisch-Limburg herstelt van de schok van de sluiting van Ford Genk, wordt er op een steenworp, vlak over de grens, geïnvesteerd dat het een lieve lust is. Trade Port Noord in Venlo is dan ook één van de meest moderne en best gelegen industrieterrein van de Benelux. Bedrijven uit de logistiek en uit de e-commerce, maar ook uit de maakindustrie, creëerden er de voorbije twee jaar meer dan 3.000 jobs. Een van de logistieke dienstverleners streek zelfs in Venlo neer vooraleer hij ook maar één opdracht had, om toch maar zeker de trein niet te missen. Volgens wethouder Stephan Satijn wordt momenteel nog onderhandeld over honderden banen.

rudi weekersVenlo is trouwens niet de enige gemeente in Nederlands-Limburg waar fors wordt geïnvesteerd. Verder zuidelijk bouwde Action zijn nieuwe distributiecentrum en in Born bouwt de groep VDL Mini’s voor BMW. Rudi Weekers van Locate in Limburg (foto): “Nederlands-Limburg heeft een visie, handelt ernaar en maakt er middelen voor vrij.”

En Belgisch-Limburg dus niet? Natuurlijk wordt er ook hier geïnvesteerd, maar het niveauverschil is groot. Als Nederlands-Limburg voetbalt in de Champions League, geraakt Belgisch-Limburg niet verder dan Play-off 3. Locate in Limburg beschikt voor 2014-2015 over amper 1,4 miljoen euro om bedrijven naar Limburg te lokken, en ook de acquisitiemiddelen van de LRM zijn beperkt. En als er dan eens een bedrijf naar Limburg komt, staat het voor een eindeloze vergunningenoorlog.
Ook Limburg heeft moderne industrieterreinen, zoals het Kristalpark in Lommel, maar het is nauwelijks bereikbaar.

Het stemt tot nadenken dat een aantal van de bedrijven die zich in Nederlands-Limburg hebben gevestigd, ook in Belgisch-Limburg hun voelsprieten hebben uitgestoken. Waarom hun keuze uiteindelijk viel op Nederland, is allicht een combinatie van factoren maar één ding moet je de Nederlands-Limburgers nageven: professionalisme. Zo wordt de inrichting van het industrieterrein gecoördineerd door een ‘gebiedsregisseur’, kunnen bedrijven een beroep doen op een energieconsulent en gaat een jobcenter op zoek naar personeel. Bovendien worden potentiële investeerders ontvangen in een ‘landmark’ als de Innovatoren, waar ze naartoe rijden over fluisterasfalt en langs een netjes geknipte middenberm. Een vergunning? Duurt amper enkele weken. En aangezien burgemeesters in Nederland niet onder electorale druk staan, is politisering er een vreemd woord.

Maar ook al is het gras perfect gemaaid, ook een regio als Nederlands-Limburg raakt niet verder zonder een duidelijke visie. En die is er: met een duidelijke focus op logistiek en e-commerce, zonder de maakindustrie te verwaarlozen. Een visie waar ook middelen voor worden vrijgemaakt, zelfs in een land dat zich zogezegd heeft kapot bespaard.