Vijftien Limburgse ondernemers trekken een week lang door Silicon Valley in San Francisco, de succesvolste ondernemingsregio van de VS. Ze zijn op zoek naar handvaten en concrete instrumenten die de Limburgse ondernemers kunnen gebruiken om de Limburgse economie op een nieuwe leest te schoeien. Dominiek Claes, chef Economie van Het Belang van Limburg, reist mee en brengt iedere dag verslag uit:

Mannekes, was dat even verschieten. Silicon Valley is wel een hele andere wereld. Ok, de luchthaven van San Francisco is zoals zovele luchthavens, en buiten de luchthavens vind je evengoed schooiers, bedelaars en andere junkies. Maar eens gearriveerd in het business center van de stad, waait er plots een heel andere wind. Dit is de Hoofdstad van de Innovatie.
Je ziet ze niet, maar de alternatieve taxidienst Uber is alomtegenwoordig. Logisch ook, want het hoofdkwartier van Uber ligt in San Francisco. Hier is Uber ontstaan. In ons land bestaat er veel controverse rond de taxidienst. De traditionele taxibedrijven zien de pas vijf jaar jonge concurrent niet graag komen, vanzelfsprekend.

Het verhaal van Uber is tekenend voor Silicon Valley. Hier kan je als nergens anders ter wereld een goed idee omzetten in een business. Van bij de start van het bedrijf heeft Uber zich meteen op de hele wereld gericht. Niet rond de kerktoren blijven draaien, maar meteen de grootste in zijn soort willen worden. Meteen op wereldmarktaandeel mikken. Winst? Rendabiliteit? Dat is voor later. Geld nodig om die megagroei te financieren? Geen probleem. Hier kan je bij Jan en Alleman met de hoed rond gaan. Iedereen kan winnen: de klanten, maar vooral de oprichters van Uber én de investeerders als straks Uber voor vele miljarden wordt verkocht.

Die sfeer sloeg de eerste dag meteen over naar de Limburgse ondernemers. Van bij de welkomstdrink werd er meteen gebrainstormd over nieuwe initiatieven. Een van de opmerkelijkste voorstellen: een virtuele omgeving voor bejaarden, die gewapend met een 3D-bril vanop hun hometrainer door de straat fietsen waar ze zijn. Of die zo de kerstverlichting in Hasselt bij valavond kunnen bewonderen. Er is zelfs een rol weggelegd voor de postbode. Die komt toch overal. Dankzij een 360 graden-camera op zijn fietshelm kan hij of zij tijdens de ronde in één moeite de hele omgeving vastleggen en de database voor de virtuele omgeving up-to-date houden. Voorlopige naam: Life City View. Voormalig bpostbaas Johnny Thijs zou er wel oren naar hebben gehad.

Maar is een dergelijk model ook duurzaam? Zijn we niet bezig met nieuwe zeepbellen te blazen door enkel maar te mikken op omzet – zo snel en zoveel mogelijk – en niet op rendabiliteit? De vraag zorgde voor verhitte discussies. Het was duidelijk een cultuurschok tussen de ‘voorzichtigheid’ van Europa en de risicobereidheid in de VS. Een eenduidig antwoord vonden de 15 Limburgse ondernemers nog niet. Door de jetlag van de eerste dag werd helder denken ook snel moeilijker. Morgen er weer tegen aan met een helder hoofd!