Beringen, Bilzen, Leopoldsburg, Lommel, Maaseik en Tongeren zijn de Limburgse gemeenten waar weldra een plan wordt uitgerold om de handelskern te versterken. De lokale horeca en winkeliers zullen zelf meedenken over een unieke formule om hun gemeente attractiever te maken en de grote massa naar het centrum te lokken.

Bijna alle handelskernen (behalve Bilzen…) kampen met problemen, zoals leegstand en een verschuiving van de koopstromen naar de periferie. De initiatieven die worden ondernomen om de tendens tegen te gaan, zoals het stimuleren van wonen boven winkels, commerciële acties, pop-up concepten, gratis parkeren of de organisatie van events, brengen niet altijd zoden aan de dijk. Vandaar dat een meer structurele oplossing nodig is.

Unizo en Provincie Limburg nemen die zorg ter harte. Ze hebben in Nederland een methodiek gevonden om de handelskernen nieuw leven in te blazen. Daarbij zullen alle betrokken stakeholders in iedere gemeente, zoals de handelaars zelf, de ambtenaren, retailspecialisten, schepenen en burgers op zoek gaan naar het unieke van hun omgeving. Die factoren worden omgezet in een actieplan dat de beleving moet aanwakkeren en het kooplustige publiek de weg naar het centrum moet wijzen.

“Vandaag gaan Beringen, Bilzen, Leopoldsburg, Lommel, Maaseik en Tongeren met deze methodiek aan de slag”, zegt gedeputeerde van Economie, Erik Gerits, die per project zo’n 150.000 euro subsidies vrijmaakt. “In 2019 is het de beurt aan vier andere gemeenten. Het doel is te komen tot een unieke ‘branding’ van iedere handelskern, die niet leidt tot concurrentie, maar tot sterke, complementaire relaties.”

Bart Lodewyckx, gedelegeerd bestuurder van Unizo Limburg voegt toe: “We zijn ervan overtuigd dat het bepalen van het unieke DNA per gemeente een andere en duurzame oplossing is voor bedrijvige kernen en de invulling van het lokale handelsapparaat. In dit traject werken ondernemers en het lokaal beleid nauw samen. Dat is de weg die we ook in de toekomst moeten bewandelen. Een complex probleem moet je immers samen aanpakken.”