De Gentse vermogensbeheerder Optima krijgt geen 40 miljoen euro van de Limburgse Reconversiemaatschappij LRM om Ethias Bank over te nemen. Dat heeft de raad van bestuur van de LRM zopas beslist. Het was LRM-directeur Stijn Bijnens die het dossier agendeerde omdat hij heel wat opportuniteiten ziet in een participatie in Optima.

De Gentse groep Optima Financial Planners houdt zich bezig met het vermogensbeheer van 13.500 klanten met een gemiddeld vermogen van 750.000 euro. Daarnaast is de groep actief in verzekeringen, én in vastgoed in Vlaanderen en Spanje.

Optima kwam recent nog in het nieuws toen bekendraakte dat sp.a-excellentie Luc van den Bossche The Brussels Airport Company verlaat om het directiecomité van Optima te gaan leiden. Met het oog op de koop van Ethias Bank zal de voormalige minister vanuit die functie de bankactiviteiten van Optima op poten zetten. Mooi meegenomen is dat de Gentenaar als bestuurder van vennootschappen al enkele jaren actief is in de vastgoedwereld.

Sinds de federale en regionale overheden de banken en verzekeringsgroepen in dit land financieel hebben gesteund, moeten deze laatste zich toeleggen op hun kernactiviteiten. Gevolg is dat Ethias Verzekeringen zijn bankactiviteiten (Ethias Bank) moet verkopen. Sinds een half jaar lopen daarover onderhandelingen met Optima.

Ethias is de verzekeringsvereniging waar voormalig sp.a-boegbeeld Steve Stevaert een stevige voet in huis heeft. Hij is niet alleen bestuurder van Ethias Finance nv, maar ook voorzitter van de raad van bestuur van Ethias Gemeen Recht. Diezelfde Stevaert heeft ook bij de LRM twee vertrouwenspersonen zitten: directeur Stijn Bijnens en regeringscommissaris Ronald Hoebers, in een vorig leven nog zijn kabinetschef.

Dat Optima Ethias Bank overneemt, is niet vanzelfsprekend. Optima heeft een balanstotaal van 41 miljoen euro en een eigen vermogen van 13 miljoen euro. Bij Ethias Bank is dat respectievelijk 1,5 miljard euro en 85 miljoen euro. Kortom, dit is het verhaal van een dwerg die een reus wil inlijven. Het spreekt voor zich dat Optima op zoek moet naar geld om de overname rond te krijgen. En zo kwam de Gentse groep terecht bij de LRM, de Limbugse investeringsmaatschappij die ondernemers een unieke combinatie van risicokapitaal en vastgoed aanbiedt.

Het was LRM-directeur Stijn Bijnens die op 22 september de aanvraag van Optima in een nota van drie bladzijden op de raad van bestuur bracht. Daarin staat dat Optima 20 procent van zijn aandelen (40 miljoen euro) wil verkopen. Eenderde van deze middelen zou via een achtergestelde lening bijkomend in de groep geïnvesteerd worden. In ruil zou Optima onder andere een vestiging in Limburg openen.

In zijn verslag zegt Bijnens opportuniteiten te zien in de instap van LRM in Optima. Limburg heeft volgens hem een tekort aan ‘highquality jobs’ in de financiële sector, en voorts zorgt de bankencrisis dat er opportuniteiten zijn ontstaan voor de opstart van nieuwe banken.

Het was Stijn Bijnens zelf die met het Optima-dossier naar de raad van bestuur trok. Nochtans kwam het nooit eerder ter sprake bij de ‘aankomende dossiers’. In de raad van bestuur werden gelijkaardige bemerkingen gemaakt als de week voordien in het Investeringscomité van de LRM:
– De plannen van Optima stroken niet met de taken van de LRM.
– Het Gentse Optima heeft geen enkele Limburg-link.
– Optima staat te hoog gewaardeerd: Optima stelt dat het 200 miljoen euro waard zou zijn. Gezien de cashflow van 15 miljoen euro is dat veel. In de economie geldt de regel dat de waarde van een bedrijf drie tot vijf keer – afhankelijk van de sector – de cashflow bedraagt. Optima zou dus 45 tot 75 miljoen euro waard zijn en geen 200 miljoen euro.

Komt daarbij dat het grootste investeringsbedrag dat LRM tot nog toe deed, 17 miljoen euro bedraagt, wat minder dan de helft is van het bedrag dat Optima vraagt. Het lijkt dan ook dat dossiers van dergelijke omvang te groot zijn voor Limburg en eerder thuishoren bij de Gewestelijke Investeringsmaatschappij Vlaanderen GIMV.

Dit alles heeft Stijn Bijnens niet tegengehouden het aanvraagdossier vorige week toch op de raad van bestuur van de LRM te brengen. Op die raad hebben de vertegenwoordigers van CD&V, N-VA, Open Vld en sp.a de Optima-aanvraag echter unaniem naar de prullenmand verwezen.

Yves LAMBRIX