Het Genkse bedrijf SML, de grootste van de vier voormalige hoofdleveranciers van Ford, heeft een prestigieus contract getekend met de Britse autobouwer Rolls-Royce. Vanaf volgend jaar zullen in de gebouwen van SML zowel de voor- als achteras van alle modellen van Rolls-Royce geassembleerd worden.

Rolls RoyceVan de vier toeleveranciers die ooit via de inmiddels afgebroken conveyor met Ford Genk verbonden waren, is SML de enige die ook na de sluiting actief is gebleven. Weliswaar veel kleiner en niet langer aan de Mondeolaan. De voorbije maanden werden het gebouw aan de Mondeolaan, waar ooit motoren en versnellingsbakken werden samengevoegd en assen werden geassembleerd voor Ford Genk, ontmanteld en ontruimd. Alle activiteiten werden samengebracht in de historische gebouwen van SML aan de Swinnewijerweg in Genk, aan de andere kant van het kanaal.
In de gerenoveerde kantoren wordt volop gewerkt aan een nieuwe toekomst, met nieuwe activiteiten. “Nu we de deuren van het gebouw aan de Mondeolaan achter ons hebben dichtgeslagen, kunnen we de sluiting van Ford Genk definitief achter ons laten en met een propere lei beginnen,” zegt algemeen directeur Stefan Maussen. “De gebouwen blijven hoe dan ook ons eigendom. Plannen voor een verkoop zijn er voorlopig niet, maar een verhuur is altijd bespreekbaar.”

Ford Genk
Na de stopzetting van de productie op Ford Genk eind vorig jaar moest ook SML het merendeel van ruim 450 werknemers laten gaan. Toch slaagde het bedrijf erin om een beperkte activiteit te behouden, met name de productie van wieltreinen voor de Audi S1, de sportversie van de Audi A1 die in Brussel wordt geproduceerd. Bovendien kon SML ook een assemblageopdracht in de wacht slepen van het bedrijf Lebrun, gespecialiseerd in mobiele klimatisatie-units.
Door die nieuwe opdrachten konden 35 jobs worden gered. Van moederbedrijf Ferrostaal kreeg SML drie jaar om zichzelf terug op de kaart te zetten. Met de werknemers werd overeengekomen dat ze – moest het na drie jaar niet lukken – het recht behouden op het sociaal plan van Ford Genk en van de toeleveranciers.

Rolls-Royce
Zover lijkt het echter niet te komen. Vanaf volgend jaar wordt in Genk immers de voor- en achterwieltrein van alle modellen van Rolls-Royce geassembleerd, goed voor ruim 7.500 auto’s per jaar. Het is een prestigieus contract dat voor de komende 15 jaar werk oplevert voor SML, dat tegen volgend jaar zo’n 40 werknemers zal tellen.
Maar hoe komt Rolls-Royce nu in Genk terecht? Stefan Maussen: “Nog tijdens de sluiting van Ford Genk heeft moederbedrijf BMW hier een audit gedaan, en die was heel positief.” Volgens Maussen ligt Genk trouwens ideaal. “Tot nu toe werden de assen gedeeltelijk bij BMW in Duitsland en in het Britse Goodwood geassembleerd. Genk ligt daar pal tussenin. Bovendien staan wij in voor het hele aankoop- en logistieke proces. Een uitdagende job, gezien de kwaliteitseisen van Rolls-Royce. In het kader van dat project zal ook ruim 2,5 miljoen euro geïnvesteerd worden.”