In een interview in Het Belang van Limburg spreek Gert Bervoets, CEO van logistiek bedrijf H.Essers, voor het eerst uitgebreid over ‘de affaire’ van de uitbreidingsplannen in Genk.

Waarom wil u nu wél spreken?
“Van meet af aan hebben we afgesproken dat we de lopende procedure van het gewestelijk ruimtelijk uitvoeringsplan (GRUP) niet wilden verstoren. Daar hebben we ons ook aan gehouden.”

Cabaretier Wouter Deprez dacht daar anders over?
“Eerlijk? We hadden de mediastorm niet zien aankomen. En ja, we zijn daar in de fout gegaan. Achteraf gezien hadden we van meet af aan sneller, beter, opener en duidelijker moeten communiceren. Onze 2.500 medewerkers verdienen deze imagoschade niet. Hetzelfde geldt voor de familie, die erg zwaar tilt aan de negatieve associatie die hun naam plots oproept. En dat terwijl ze vorig jaar nog 300 nieuwe banen heeft gecreëerd in Vlaanderen, waaronder 242 in Limburg. Dit jaar investeert ze opnieuw 56 miljoen euro in haar Belgische bedrijven. Het is nu aan ons, het management, om dit allemaal recht te zetten.”

En dus organiseert u zaterdag in Genk een ‘infomarkt’?
“Iedereen is daar welkom. We zullen alle mogelijke informatie geven over de uitbreiding van het bedrijf. De natuurverenigingen roep ik met aandrang op om op deze uitnodiging in te gaan, om met ons te overleggen want we staan open voor hun tips.”

U zal straf uit de hoek moeten komen. Als zelfs topeconoom Geert Noels aan uw goede bedoelingen twijfelt?
“Ik heb ook gelezen dat mijnheer Noels insinueert dat een deel van de 400 nieuwe jobs hier een verschuiving betekent van Zaventem naar Limburg. Maar Essers heeft helemaal geen vestiging in Zaventem. Iets verderop in Zemst hebben we wel een luchttransportbedrijf. En in Vilvoorde hebben we een warehouse met computermateriaal. Maar ik zeg u klaar en duidelijk: er zal geen jobverschuiving naar Genk plaatsvinden, en al zeker niet van de spookafdeling in Zaventem.”

Critici hekelen dat er geen garantie is dat die 400 jobs in Genk er ook echt komen?
“The proof of the pudding is in the eating (de praktijk zal het leren, nvdr). Op onze nieuwe farmasite zullen we 400 medewerkers nodig hebben. En nee, ik heb het niet over goedkope Oost-Europeanen. Dat zijn nieuwe jobs voor Limburgers en Vlamingen.”

We mogen u daar op afrekenen?

“Absoluut. Daarom steunen wij de oproep van burgemeester Wim Dries om een commissie op te richten waarin alle betrokkenen opvolgen of wij ook echt doen wat we moeten doen. Dan heb ik het niet alleen over de milderende natuurmaatregelen (het bedrijf moet onder andere elders 21,7 hectare natuur aanplanten ter compensatie, nvdr.), maar ook over de beloofde 400 jobs.”

Ondertussen kan u die 12 ha wel voor een zacht prijsje kopen?
“Klopt niet! We kopen dit stuk aan de marktconforme prijs voor industriegrond. Zowel de stad Genk als Natuur & Bos zullen op deze verkoop een meerwaarde realiseren. Want de verwerving van de site, het bouwrijp maken ervan, en de 21,7 ha natuurcompensaties kosten het bedrijf vijf miljoen euro. Elders in Genk zou dat veel minder zijn. Helaas was er geen alternatieve site voor onze farma-entiteit.”

Nu ‘open communicatie’ toch het nieuwe bedrijfsmantra is, heeft u al contact opgenomen met Wouter Deprez?
“We hebben hem gebeld (glimlacht). Ook hem willen we overtuigen dat het voor ons geen of-verhaal is, maar dat wij resoluut gaan voor jobs én natuur.”