“Paard is economische troef voor Limburg”

Limburg is goed op weg om uit te groeien tot hét internationaal centrum voor sportpaarden. Het levert de provincie bovendien een belangrijke toegevoegde waarde op. Dat zegt Stephan Kelchtermans, medestichter en voorzitter van het veilingcomité van Belgian Horses Auction, een veiling die voor de 15de keer wordt georganiseerd in Neeroeteren. Zaterdag worden er zo’n 2.000 kopers, verkopers en toeschouwers verwacht. “De veiling is uitgegroeid tot een internationaal platform, waar de ambitieuze springruiters van over de hele wereld talenten komen scouten. Limburgse en Vlaamse fokkers verkopen hier paarden aan de hele wereld, van de VS over Canada en Europa,” zegt Kelchtermans. “In 2003 verkochten we hier Amai, het paard dat de prestigieuze Grote Prijs van Aken op zijn naam schreef. Dit jaar bestaat onze topaffiche uit maar liefst vier nakomelingen van het wereldberoemde paard Darco, maar ook nakomelingen van andere Olympische en wereldkampioenen. Limburg is sinds de start van de warmbloedfokkerij altijd een topleverancier geweest van internationale springpaarden.”

Selectie
Dat de Belgische en ook Limburgse paarden internationaal zo gegeerd zijn, heeft volgens Kelchtermans te maken met twee factoren. “Vooreerst kijken we in België streng toe op de gezondheid van de paarden bij de selectie, onder meer via het nemen van röntgenfoto’s. Daarnaast verzamelen we hier het beste bloed uit de hele wereld. Na 50 jaar hebben we daardoor de internationale toppositie bereikt. Wist je dat op de Olympische Spelen in Londen vijf Belgische paarden een medaille hebben gehaald?”

Kelchtermans is ervan overtuigd dat Limburg met zijn toppaarden een belangrijke economische troef in handen heeft. Een diepgaande economische studie uit 2008 wijst uit dat alles wat met paarden te maken heeft (fokkerij, manèges, handel, geneeskunde, voeding, verzekering, toebehoren, enzovoort) in Vlaanderen goed is voor een toegevoegde waarde van 250 miljoen euro en 3.560 voltijdse jobs. De handel in paarden was goed voor 103 miljoen euro en 225 jobs. “Een flink deel daarvan mag je aan Limburg toeschrijven,” maakt Kelchtermans zich sterk. “Recente initiatieven zoals het Sentowerpark in Opglabbeek, maar ook de jumping in Lummen, zijn een enorme stimulans voor de paardenfokkerij in Limburg. In onze provincie wordt al jaren het WK voor jonge springpaarden georganiseerd. Een uiteraard is de familie Philippaerts een internationaal uithangbord.”

Beleggen
De Belgian Horses Auction van zaterdag kan ook voor de belegger een opportuniteit betekenen. “Hier kan je potentiële toppaarden kopen voor gemiddeld 6.000 euro. Fay van de Berghoeve is hier bijvoorbeeld in 2007 verkocht voor 13.000 euro, en in 2009 in Nederland terug verkocht voor 46.000 euro. Grandis van de Lindehoeve werd op onze veiling verkocht voor 8.500 euro en dit jaar opnieuw verkocht voor 50.000 euro. En zo kan ik nog een paar voorbeelden geven,” zegt Kelchtermans fier.

In heel Limburg zie je daarom de koeien stilaan plaats ruimen voor paarden. “Vroeger zag je overal koeien in de weiden, die een bepaalde prijs per kilo waard zijn. Nu zie je overal paarden, met een veel hogere toegevoegde waarde.