Made in Limburg, Het Belang van Limburg, de UHasselt en Deloitte zijn de afgelopen weken op zoek gegaan naar de derde ‘Limburgse Ondernemer van het Jaar’. Die wordt op dinsdag 12 december bekendgemaakt in de ambtswoning van gouverneur Herman Reynders. Vanaf vandaag stellen we de vier finalisten uitgebreid voor.

De eerste genomineerde is Cegeka. Het Hasselte ICT-huis heeft via een uitgekiende overnamestrategie ongeveer heel Europa tot zijn ‘speelveld’ weten maken. “Wij zijn dan ook gedoemd om te groeien”, zegt CEO en oprichter André Knaepen (67). “België is maar een zakdoek groot, en al onze concullega’s zoeken naar dezelfde profielen. In eigen land is onze positie al erg sterk, we moeten daarom vooral groei in het buitenland zoeken. En dat is ook goed voor Limburg, waar ons hoofdkwartier blijft.”

De groei van Cegeka situeert zich momenteel vooral in Nederland en Duitsland, omdat er daar meer grote bedrijven en beslissingscentra zijn. Cegeka Groep behaalt dit jaar naar verwachting een omzet van 500 miljoen euro. Dat is weer een hele stap vooruit vergeleken met de 414 miljoen in 2016. Het aantal medewerkers is ondertussen opgelopen tot 4.200. Daarvan werken er zo’n 2.000 in België, en 500 in Limburg. “Maar er werken meer Limburgers voor Cegeka”, stipt Knaepen aan.

Zoals bekend is het de ambitie van André Knaepen om tegen 2020 de kaap van 1 miljard euro aan omzet te ronden, inclusief acquisities. “Ik blijf erbij dat dit mogelijk is. Maar met die uitspraak bedoel ik vooral dat (gecontroleerde) groei de rode draad door dit bedrijf is. Het aantal medewerkers zal die groei volgen. Tegelijk zal er blijvend over de kosten gewaakt worden. Wij willen uitgroeien tot de top van de onafhankelijke ICT-dienstverleners in Europa. Eén van de grote uitdaging voor ons is het overbruggen van cultuurverschillen bij de overnames. Daarom hebben wij de structuur van onze groep aangepast.”

Oei
Het afgelopen jaar heeft André Knaepen niet stilgezeten. Hij haalde de investeringsmaatschappij Gimv binnen, goed voor een oorlogskas van 100 miljoen euro. Dat geld zal aangewend worden om toekomstige overnames te financieren. “Er zitten al een paar overnames in de pijplijn”, zo bevestigt Knaepen. In ruil kreeg de Gimv een participatie van 23,6 procent in Cegeka. André Knaepen blijft de grootste aandeelhouder met 71 procent. De rest van de aandelen zitten bij LRM (4,4 procent) en het management (1 procent).
Cegeka kwam recent nog in het nieuws toen Yin Oei, winnares van survivalprogramma Expeditie Robinson in 2008, werd aangesteld als directeur van Cegeka België.

Toekomst
André Knaepen ziet de toekomstige rol van Cegeka als het bedrijf dat kennis verzamelt, vertaalt en ter beschikking stelt van zijn klanten. “In deze sterk en snel veranderende wereld is het onze rol om nieuwe technologieën en innovaties te vertalen voor onze klanten en hen te begeleiden bij het gebruik ervan,” zegt Knaepen. Hij verwijst met name naar ‘blockchain’, internet of things en artificiële intelligentie. “Wij investeren zeer zwaar in innovatie, maar slagen er nog onvoldoende in om dat verhaal te vertellen, intern en extern. Hoe dan ook, op deze manier willen wij onze klanten een voorsprong bezorgen ten opzichte van hun concurrenten. De ontwikkelingen in de wereld zullen in de toekomst enkel maar sneller en complexer worden, de lat zal altijd hoger komen te liggen. Cegeka zal zich in de toekomst nog verschillende keren moeten heruitvinden. De mate dat we daarin slagen, zal ons succes bepalen.”

Modder

Dat vraagt van de medewerkers van Cegeka een groot empathisch vermogen, zo beseft André Knaepen maar al te goed. “Dat is het DNA van ons bedrijf: ‘van dichtbij meemaken’. Iedereen moet de botten aantrekken en in de modder gaan staan, ook de directieleden. Dat betekent dat ondernemerschap moet ingebakken zitten in onze medewerkers. Enkel op die manier kunnen wij onze klanten de beste service bieden.”