In een interview in de krant De Morgen, doet één van Vlaanderens topondernemers Willy Naessens, een boekje open over de werkethiek van de Belg: “In Limburg branden om 18 uur de lichten nog in bedrijven, terwijl ze in West-Vlaanderen al uit zijn.” Op zijn 74ste spelt bouwondernemer Willy Naessens, die ook een belangrijke vestiging heeft in Tessenderlo, de jonge West-Vlaming de les: Limburgers en Walen, die weten wat werken is.

Journalist Douglas De Coninck van De Morgen noteert over Naessens: Zijn vader was molenaar. Hij verliet op zijn veertiende de schoolbanken. Willy Naessens (74) is een van de iconen onder wat men in zijn dialect “wrochters” noemt: mannen van het vlas, die van ’s ochtends heel vroeg tot ’s avonds heel laat werken tot ze erbij neervallen en van hun personeel niks anders verwachten. Mannen als Roger De Clerck of Donald Muylle. Economische cowboys die beginnen met minder dan niets en een immens zakenimperium uitbouwen.

Willy NaessensWilly Naessens wordt binnenkort 75. Hij richtte een halve eeuw geleden de Willy Naessens Group op. Het bedrijf bestaat uit 22 vennootschappen, vooral actief in de bouw (o.a. de zwembaden en industriebouw) en de vleesindustrie, en stelt 1.350 mensen te werk.

Het type ondernemer zoals hij is echter aan het verdwijnen, zei Willy Naessens zelf, zaterdag in een gesprek met Kanaal Z. “Er mankeert iets aan het dynamisme van de tweede en derde generatie in de West-Vlaamse familiebedrijven. Als ik zie hoe jonge ondernemers in Limburg harder werken dan de West-Vlaamse, dan maak ik me zorgen. In Limburg branden om 18 uur de lichten nog in bedrijven, terwijl ze in West-Vlaanderen al uit zijn.”

Volgens Willy Naessens is dit meer dan een momentopname. Hij ziet het nieuwe West-Vlaanderen ontstaan in Wallonië. “Daar schieten overal kleine en mooie industrieparken uit de grond. We horen altijd over een economie met twee snelheden, maar de grootste snelheid is zich volop aan het manifesteren in het zuiden van dit land. De cowboys van West-Vlaanderen, die bestaan niet meer.”

“Er is verder natuurlijk ook de conjunctuur. Voor een beginnende jonge ondernemer zijn er twee mogelijke katalysatoren: een opportuniteit of miserie. Willy Naessens en Roger De Clerck stammen af van landbouwers die werden gedreven door honger. Da’s een deel van het probleem. In West-Vlaanderen heeft niemand nog honger.”