De gemeente Lanaken gaat aan papierproducent Sappi de komende vijf jaar een belastingkorting van in totaal 850.000 euro toekennen. Dat heeft de gemeenteraad maandagavond unaniem beslist. Met de maatregel wil burgemeester Marino Keulen de tewerkstelling bij de grootste werkgever van de gemeente helpen verzekeren.

De papierfabriek van Sappi in Lanaken maakt moeilijke tijden mee. Het verbruik van papier zit door de digitale revolutie in een dalende lijn. Europa kampt daarmee met een overcapaciteit van 2 miljoen ton. Tien jaar geleden telde Sappi Lanaken nog ruim 1.000 medewerkers. Tegenwoordig zijn het er nog iets meer dan de helft: 540.

Marino KeulenRecent kreeg Sappi Lanaken nog een deel van de volumes van de voormalige zusterfabriek in het Nederlandse Nijmegen toegewezen. Daardoor kan de tewerkstelling in Lanaken nog enige tijd gehandhaafd worden. Maar de wolken boven Sappi hebben zich zeker nog niet opgelost.

Daarom stemde de gemeenteraad in met het voorstel van burgemeester Keulen, dat hijzelf bij hoogdringendheid op de agenda had geplaatst. Het voorstel werd unaniem goedgekeurd – door meerderheid én oppositie. “Sappi is de voornaamste werkgever in de gemeente en betaalt nu in totaal ruim 3 miljoen euro belastingen per jaar. Daarmee is het bedrijf in zijn eentje goed voor 10 procent van onze werkingsmiddelen,” argumenteert Keulen.

Omslagbelasting

Dit jaar krijgt Sappi alvast een belastingkorting van 150.000 euro, volgend jaar 250.000 euro en de laatste drie jaren van de legislatuur telkens nog eens 150.000 euro. Samen 850.000 euro. Het gaat om een vermindering van de historisch ontstane omslagbelasting op papierproductie, een belasting die in Lanaken enkel door Sappi wordt betaald.

Hoe de gemeente Lanaken die minderinkomsten gaat compenseren, is nog niet bekend. “De komende weken zullen we daar meer duidelijkheid over verschaffen,” aldus nog Keulen. “Dat zal voor wat gekreun en tandengeknars zorgen, maar we zullen in alle departementen de schroeven nog wat meer moeten aandraaien. Sappi is te belangrijk voor onze gemeente. We hopen hiermee ook een positief signaal te geven in de richting van het hoofdkwartier van de groep Sappi in Zuid-Afrika. Als Sappi ooit besluit om Lanaken te sluiten, dan is een forse belastingverhoging onvermijdelijk. Maar wij blijven geloven in de overlevingskansen van de Lanakense fabriek en zijn daarom bereid daar bij wijze van spreken te investeren.”