In de Filipijnen rollen de bamboetuinhuizen van tuinbedrijf Willems in Opglabbeek weer van de band. De productie lag ruim twee maanden stil na de verwoestende storm van afgelopen november in het land. Jan Willems (54) stelt er, samen met een vennoot, zeshonderd mensen tewerk. De hutten worden in Opglabbeek geassembleerd.

In volle crisis heeft Jan Willems van het gelijknamig tuinbedrijf met eigen middelen geïnvesteerd in productie en verkoop van bamboe tuinhutten. Het nieuwe segment van zijn bedrijf legt hem geen windeieren op. “In het begin van de bankencrisis in 2008 vielen ook de activiteiten in de tuinbouwsector stil,” zegt Jan Willems. “We zijn dan noodgedwongen op zoek gegaan naar een nieuw product. Omdat we geregeld op reis gaan, leerden we ook andere tuinbouwproducten kennen. Zo hebben we bamboehutten gezien in de Filipijnen. En dat leek ons wel iets. Het enige waar we het moeilijk mee hadden, is dat bamboe kan barsten. Heel wat ondernemers hebben immers hun tanden al stuk gebeten op bamboeproducten, die eens ze hier waren, door het andere klimaat onbruikbaar werden. We hebben dan zelf een procédé uitgewerkt dat voorkomt dat bamboe barst. En dat maakt ons product net zo sterk.”

jan-willems bamboeKlimaat
Via een compagnon die geregeld in de Filipijnen actief is, slaagde Willems er in ter plaatse een onderneming uit de grond te stampen. “Inmiddels is er een hele productielijn uitgegroeid,” gaat hij verder. “Zo is er een groep van werknemers die wilde bamboestruiken selecteert en bij de grondeigenaars aankoopt. Anderen zorgen dan weer voor het rooien. Geen gemakkelijke klus. Ze moeten daar immers vijf meter hoog voor klimmen. Daarna wordt de ruwe bamboe verwerkt tot bruikbare onderdelen en ter plaatse geassembleerd. Voor het transport worden ze weer uit elkaar gedraaid. Als ze in België aankomen monteren wij ze bij de mensen in hun tuin. Het voordeel is dat we die hutten op maat kunnen laten maken en dat ze uitstekend zijn voor ons klimaat.”

Moeraspalm
De verwoestende storm van november vorig jaar leidde er toe dat de productie compleet lam lag. “Alles was vernield en moest weer van voor af opgebouwd worden. Inmiddels is heel het bedrijf weer hersteld en worden er weer bamboehutten geproduceerd.” Het dak van zo’n bamboehut is volgens Willems gemaakt van tienduizenden bladeren van moeraspalm. “Daar komt geen drupje regen door. In de Filipijnen worden daar woningen van gemaakt. In een land waar het bijna altijd regent, wil dat toch wat zeggen. Bovendien zijn ze bestendig tegen zware stormen. En ook daar kennen ze in de Filipijnen wel wat van.”

Lening

Toch was het voor Willems niet vanzelfsprekend om financiële middelen te krijgen om zijn project op te starten. “De banken geloofden er niet in, gewoon omdat ze het niet kennen,” aldus de ondernemer. “Omdat we daar geen lening vast kregen, hebben we een risico genomen en al onze eigen middelen er in gestoken. Ik was, samen met mijn vennoot, ervan overtuigd dat dit zou aanslaan. Daarom zijn we er ook in geslaagd een nieuwe markt aan te boren. We zijn trouwens de enige in de Benelux die dergelijke bamboehutten produceren.”