Door de sluiting van de sigarenfabriek Swedish Match in Houthalen-Helchteren, onderdeel van de Scandinavian Tobacco Group, verliezen 240 mensen hun baan. Het merendeel zal via natuurlijke afvloeiing in de komende 3 jaar het bedrijf verlaten. Voor 60 tot 90 mensen anderen volgt een naakt ontslag. Een 70-tal vaste werknemers (het restant van de 310 medewerkers vandaag) zal kunnen overstappen naar de andere vestigingen van de Scandinavian Tobacco Group in Lummen en het Nederlandse Eersel.

Het telwerk rond het banenverlies is een kluwen waar eigenlijk niemand het fijne van lijkt te weten. Het bedrijf goochelt met cijfers van vaste, deeltijdse en interimcontracten, Europese en internationale vestigingen, ontslagen op korte en lange termijn,… Op de website staat een aantal van 391 mensen in de Houthalense fabriek, de directie spreekt nu van 310. Maar dit zijn de FTE’s, terwijl het in totaal gaat om 460 mensen. En het bijkomende aantal tijdelijken (vol- en deeltijds) kan eigenlijk niemand juist inschatten…

Executive Vice President Supply Chain Rob Zwarts doet een poging tot verduidelijking: “Momenteel hebben we nog zo’n 310 vaste (FTE) werknemers in Houthalen. Daarvan zullen er van nu tot 2014, als de poort in Houthalen-Helchteren volledig dicht gaat, naar schatting 240 banen verdwijnen. Zo’n 60 tot 90 via naakte ontslagen, de rest via natuurlijke afvloeiing als pensioneringen, vrijwillig vertrek, enzovoort. De overige mensen met een vast contract (70 als we goed tellen) zullen terecht kunnen in onze fabrieken in Lummen en in Eersel, net over de grens met Nederland. Op die manier willen we het totaal aantal voltijdse (naakte) ontslagen beperken tot maximaal 90 in Houthalen en 142 in Europa.” (Hoewel Houthalen de enige Europese fabriek is die dicht gaat).

Dit is evenwel gerekend zonder de tijdelijke mensen die momenteel voor Scandinavian Tobacco Group werken. “Over de vestigingen in Lummen, Houthalen en Eersel heen zijn er dat in totaal nog eens 100, maar hen kunnen we uiteraard geen garanties voor een verlengd verblijf bieden,” aldus nog Rob Zwarts.

Maandagmorgen om half 8 werden de werknemers in Houthalen geïnformeerd over de plannen. “Hoewel de meesten wisten dat er iets op til was, is deze boodschap toch als een schok aangekomen,” zegt de Executive Vice President. “Er zullen toch heel wat mensen in de komende jaren onzekerheid hebben over hun toekomst. Het is begrijpelijk dat dit nieuws hard aankomt. We zullen dan ook samen met de vakbonden het overleg opstarten om tot een zo goed mogelijke regeling te komen.”

Bij een eerdere herstructurering in 2009, toen er nog 520 mensen werkten bij Swedish Match in Houthalen-Helchteren, werd er voor werkenemers die vrijwillig opstapten een regeling getroffen van 1460 euro per dienstjaar.

De fabriek in Houthalen maakt per maand ongeveer 70 miljoen sigaren, onder meer van merken als La Paz, Willem II, Hollandia of Salsa.