Jeroen Konings onderhandelt met grote bedrijven over de wereldwijde verkoop van zijn zakstort robot. Die moet een eind maken aan geestdodend en zwaar werk. De eigen vinding is een voorbeeld van het hoge uitvindersgehalte van techneut Konings die met zijn werknemers ook andere technische klussen doet. Dit verhaal is er een uit onze langlopende serie Made in Limburg.

“Met slim en flexibel automatiseren blijft er productiewerk in Limburg”

1. Mini-cv ondernemer: Mijn naam is Jeroen Konings van JEKO Tech BV (Ysselsteyn, gemeente Venray) en ons werkterrein is “innovatieve industriële automatisering”. Na mijn technische studie heb ik bij 2 werkgevers uiteenlopende projecten uitgevoerd. Het betrof onder meer het programmeren van besturingssystemen voor de procesindustrie, machinebouw en pretparken. In 1999 ben ik gestart met eenmanszaak JEKO Control waarin deze werkzaamheden zijn voortgezet voor het MKB en ook voor grote spelers zoals Philips, Campina, Océ en de Efteling. Daarnaast ben ik sinds 2006 bezig met het ontwikkelen van nieuwe toepassingen voor robots. In 2007 heb ik een octrooiaanvraag ingediend voor een flexibele robotgrijper en in hetzelfde jaar heb ik de Noord Limburgse innovatieprijs gewonnen. In 2008 is JEKO Tech BV opgericht en is de eerste werknemer in dienst genomen. Sinds kort is een 2e werknemer aangesteld. Ook studenten worden ingezet bij de projecten. We zijn altijd op zoek naar relaties met ideeën of wensen en bedenken hiervoor samen praktische oplossingen.

2. Hoe komt u op het idee van een zakstortrobot?

Verschillende klanten van ons verwerken zakgoed. Het leegmaken hiervan gebeurt handmatig en is fysiek zwaar en mentaal geestdodende arbeid in een stoffige omgeving. Er zijn machines die zakken kunnen leegmaken maar die zijn lastig te reinigen, groot van omvang en de zakken moeten eerst nog met de hand van pallets gepakt worden. Ik kreeg het idee dat het hele proces met een robot te automatiseren moest zijn. Robots zijn ideaal voor repeterend werk, met wisselende producten. Mijn inziens worden ze nog veel te beperkt ingezet, voornamelijk voor lassen en stapelen. Ik wil nieuwe toepassingen bedenken en realiseren.

3. Wat was de grootste moeilijkheid en hoe heeft u dat opgelost?

Samen met innovatiepartner Jentjens Machinetechniek uit Veghel, Syntens en met de steun van subsidies van OP Zuid en Agentschap NL zijn we sinds 2008 aan de slag gegaan met de ontwikkeling van een eigen product “de zakstort robot”. Daarin zijn 2 hoofdprocessen geïntegreerd die beide nog niet met robots gebeuren namelijk het ontstapelen van zakgoed van pallets en het opensnijden en leegschudden daarvan. Tijdens veel experimenten met en zonder robot zijn we gekomen tot een combinatie van vacuüm- en klemtechniek, gecombineerd met een roterend mes. Met behulp van een speciale 3 dimensionale camera kunnen we ook slecht gestapelde pallets ontstapelen. Het compacte concept is eenvoudig en daardoor goed te reinigen. Dit geheel hebben we gepatenteerd.

4. Dan heb je een idee en een product, hoe verkoop je dat dan?

Na de ontwikkelfase zijn we nu in de verkoopfase beland. Want ontwikkelen is 1 maar verkopen is een ander verhaal. We zijn momenteel met grote wereldspelers in onderhandeling of die ons product in licentie willen verkopen. Mogelijk besluiten we om het alsnog geheel zelf te gaan doen. In dat geval zullen we er waarschijnlijk minder verkopen maar met een grotere marge. Als we zelf een sterke introductiecampagne houden middels stands op internationale beurzen en persberichten, kunnen we toch snel veel potentiële klanten bereiken. We zullen zien…

5. Hoe haal je met drie mensen zulke grote opdrachten als die hightechfabriek van 20 mln binnen?

Vijf jaar geleden ben ik voor Frans Huijbregts, algemeen directeur van de Huijbregts Groep, begonnen met de automatisering van een proeffabriek waarin vele innovaties zijn getest. De Huijbregts Groep verzorgt de poedermengsels (o.a. kleur-, geur-, en smaakstoffen) die nodig zijn voor de productie van levensmiddelen. Volgens de Huijbregts Groep consumeert men in 80% van de dagelijkse eetmomenten in Nederland producten waarin poeders van hen zijn verwerkt. Voordat Frans Huijbregts startte met de bouw van de nieuwe fabriek is eerst alles uitvoerig getest in een kleinere proeffabriek. Deze proeffabriek is een succes en heeft nu als productielocatie met minder mensen een hogere productiecapaciteit van verbeterde kwaliteit, in vergelijking met de overige productielocaties. Ten opzichte van andere bedrijven had ik mijn ervaring met de proeffabriek als voorsprong toen de opdracht kwam voor het ontwikkelen van de besturing voor de grote nieuwe fabriek met een totale begroting van 20 miljoen. Ondanks het grote risico om zo’n mega project te laten uitvoeren door zo’n klein bedrijf is JEKO het project gegund op basis van kennis en vertrouwen. In totaal zijn we er ongeveer 2 ½ jaar mee bezig geweest, waarvan het laatste 1 ½ jaar nagenoeg full time met gemiddeld 2 man. Het project bevat zo veel nieuwe technologie dat het voor JEKO een referentie is voor de komende 10 jaar. JEKO Tech heeft bij dit project de systeemarchitectuur bepaald, de complete besturing geprogrammeerd en we zijn nu nog druk bezig met het in bedrijf stellen van het geheel. Op de foto’s zie je mengtrechters waarin 1500 kg poeder zit, hangend aan het plafond. Deze kunnen met traverse wagens volautomatisch door de fabriek bewegen.

6. Worden jullie wel eens gepasseerd omdat grote bedrijven meer continuïteit kunnen leveren?

Natuurlijk zijn er ook andere partijen die automatiseringsopdrachten uitvoeren. Dat is ook helemaal niet erg en houdt ons scherp. Wij proberen de opdrachten te scoren die opvallen door technische uitdagingen. Samen met de klant en partners zoeken we naar de eenvoudigste, goedkoopste en betrouwbaarste praktische oplossing. Onze opdrachten variëren in omvang van 1 week tot pakweg 2 jaar en we werken in allerlei branches. Het enige verdere criterium is dat er ergens draad aan moet zitten. De farbriek van Huijbregts is overigens grotendeels met draadloze technologie uitgerust.

7. Bent u al actief in China?

JEKO heeft bewust voornamelijk opdrachten in een straal van 100km rondom Ysselsteyn gekozen. Wereldwijd heb ik amusementsattracties opgestart. Voor de zakstort robot zijn we momenteel aan het beraden op welke landen we onze pijlen gaan richten, het is duidelijk dat dit een internationaal karakter gaat krijgen.

8. Waar wilt u met uw bedrijf over vijf jaar staan?

Tot 2008 heb ik altijd bewust alleen gewerkt om volledig zelf verantwoordelijk te zijn voor eigen werkzaamheden. De ontwikkelingen daarna hebben me doen besluiten om mensen in dienst te nemen zodat ik zelf meer kan doen wat me het beste ligt, namelijk nieuwe dingen bedenken. JEKO wil de komende 5 jaar langzaam groeien naar een bedrijf van maximaal 10 slimme en creatieve techneuten. We zetten enkel in op kennis, blijven samenwerken met partners en besteden het maakwerk allemaal uit. Het bedenken, uitwerken, programmeren en testen zullen we zelf doen.

We willen als kleine speler flexibel onze klanten bedienen met de nieuwste ontwikkelingen en technologie.

9. Wat is de grootste uitdaging voor de (Limburgse) ondernemer anno 2010?

Mijn inziens is de grootste uitdaging voor de Limburgse ondernemer anno 2010 om zaken te doen die anderen niet doen en / of om steeds een stapje verder te zijn dan de concurrent. Door slim en flexibel te automatiseren moeten we in staat zijn om de productiekosten laag en de kwaliteit hoog te houden. Op die manier blijft er werk en zijn we ook in staat om productiewerk in Limburg te creëren en te behouden.

Kijk voor meer informatie over het bedrijf en de projecten op de website www.jekotech.nl. Of mail Jeroen Konings: info@jekotech.nl

Bron: wijlimburg.nl. Overgenomen met toestemming.