Voedingsspecialist Damhert uit Heusden-Zolder ontwikkelde Tagatesse®, een zoetmiddel in poeder- en pilletjesvorm dat zich sterk onderscheidt van andere suikervervangers. Het hoofdbestanddeel Tagatose is een natuurlijk ingrediënt, gewonnen uit melksuikers.

Grete Remen: “Damhert is gestart als verdeler van functionele, gezonde voeding. Dat is voeding met een ‘functie’, preventief en ondersteunend te gebruiken door de consument. Wij hebben daar altijd een pioniersrol in willen spelen, maar merkten na een tijdje dat we telkens weer gekopieerd werden door onze concurrenten en klanten. Om ons echt te kunnen onderscheiden, hebben we een nieuw product ontwikkeld: Tagatesse®, een natuurlijke zoetstof met de smaak van echte suiker.

‘Out of the box’-denken, daar draait het om bij innovatie. Je moet de veilige, platgetreden paden durven te verlaten en eens een nieuwe denkwijze toelaten. Als je niet eens een keertje iets helemaal anders durft te doen, geraak je niet vooruit. Om te innoveren, moet je als bedrijf ook over goede fundamenten kunnen beschikken. Zowel financieel als organisatorisch.

Tijdens ons innovatieproces zijn we niet over één nacht ijs gegaan.

Er komt veel kijken bij de ontwikkeling van een nieuw product en de opstart van de productie. Elke nieuwe fase in de ontwikkeling moet uitvoerig worden getest en daar kruipt behoorlijk wat tijd in. Bovendien kan je zeker niet innoveren op je eentje. Zo hebben wij de hulp ingeroepen van onderzoekers aan de Universiteit van Luik en de Gentse Hogeschool St. Lievens. En het Innovatiecentrum Limburg begeleidde ons bij het indienen van een IWT-subsidiedossier waarmee we een financieel ruggensteuntje hebben verworven. Er komt dus heel wat kijken bij zo’n innovatieproces, maar voor ons was het de enige manier om door te groeien als bedrijf.
Door de introductie van Tagatesse® is Damhert niet meer alleen distributeur, maar ook producent geworden. En die nieuwe rol brengt nieuwe uitdagingen met zich mee. Onze organisatiestructuur moeten worden aangepast, maar ook de mensen binnen Damhert moeten mee willen gaan in die nieuwe structuur. Zo’n aanpassing verloopt met vallen en opstaan, maar we zullen er uiteindelijk wel komen.
Al die inspanningen lonen zeker de moeite. Op laboschaal hebben we al een aantal concrete resultaten geboekt en ik ben er zeker van dat het ook op grotere schaal zal lukken. Door de introductie van Tagatesse® zijn voor ons de deuren naar het buitenland nu ook pas echt goed opengegaan. Ook in het buitenland is er heel veel vraag naar Tagatesse® en dat creëert voor Damhert weer nieuwe toekomstkansen.”

Dit interview lees je op vrijdag ook in Het Belang van Limburg
Dit weekend in Limburg@Work op TVLimburg: een uitgebreide reportage met deze Innovatieheld!
Surf ook naar www.neemvoorsprong.be

[Ingezonden tekst, onder verantwoordelijkheid van Innovatiecentrum Limburg]