Vis uit Vlijtingen ongezien succesverhaal

Sinds de start van onze economische website madeinlimburg.be is de ‘vis uit Vlijtingen’ het meest gelezen artikel. Terecht, want het bedrijf Levenstond Seafood is een prachtvoorbeeld van een vernieuwend groeibedrijf…

Vandaar dat we onze reeks over de Groeigazellen afsluiten met een volledig verhaal van Levenstond Seafood:

Het verhaal begon in 1993, toen burgerlijk ingenieur-architect Axel Verberckmoes in Mechelen de visgroothandel van zijn vader overnam. “Ik slaagde erin om de zaak gevoelig uit te bouwen, zodat in 2002 de Pieters Group aan de deur stond voor een overname”, vertelt hij. “Ik heb dan nog een vijftal jaren voor hen gewerkt, maar het ondernemen kon ik moeilijk loslaten. Toen Delhaize kwam vragen of ik zin had om opnieuw als zelfstandige bij hen vis te leveren, ben ik met mijn schoonfamilie aan tafel gaan zitten.” Die schoonfamilie is de familie Levenstond uit Vlijtingen, actief in de transport- en bouwsector. “In 2007 hebben we de knoop doorgehakt om hier een nieuwe installatie op te starten voor de verwerking van verse vis. We importeren witte vis als kabeljauw, zeewolf en roodbaars uit IJsland, en zalm uit Schotland, in totaal zo’n 30.000 kg per week. Die verwerken we met 23 mensen binnen de 24 uur tot hap- of panklare porties, zoals aperitiefhapjes, vismousses, zeevruchtenschotels, visburgers, carpaccio’s, enzovoort. Klanten als Delhaize, Spar, Carrefour of Aldi krijgen alle verpakkingen netjes gelabeld en kraakvers in hun rekken.”

Vlijtingen?
Levenstond Seafood bevindt zich dus in een klein Haspengouws dorpje, waar je allerminst een visbedrijf zou verwachten. “En toch is die keuze niet onlogisch”, zegt Axel Verberckmoes. “De nabijgelegen luchthaven van Bierset heeft immers de grootste aanvoer van verse vis in de wijde omgeving. Ze werken daar snel en efficiënt, waardoor wij heel vlug over de grondstof kunnen beschikken. En die ‘time to market’ is superbelangrijk voor verse voeding.” Hij geeft een voorbeeld: “Onze Schotse zalm ligt 3 dagen na het slachten in de winkels. Anderen hebben voor hun zalm vaak 7 dagen nodig. Wij hebben de productkennis, de technologie, de juiste contacten ter plaatse én een supergemotiveerd team om het meest ideale proces te volgen. Door die flexibiliteit en snelheid verkiezen retailers een kleine kmo uit Vlijtingen boven een multinational.”
Het innovatieve van de afgewerkte producten is een andere troef. “We denken samen met de klanten na over leuke verpakkingen, nieuwe bereidingen en speciale acties. Toen we de visburgers en visworsten hebben gelanceerd, heeft de hele klas van mijn dochter hier in het bedrijf als proefkonijn gefungeerd. Dankzij de positieve reacties hebben we de stap gezet. Eigenlijk zijn wij de eerste charcuterie in vis.”

Maal 5 in 5 jaar

De onderneming is een gigantisch schot in de roos, want Levenstond Seafood haalde in het eerste jaar (2008) een omzet van 9,1 miljoen euro en zal dit jaar finishen rond 13,2 miljoen. Het budget voor 2011 bedraagt 16 miljoen. “En het moet mogelijk zijn om binnen 5 jaar nog 5 keer groter te worden”, zegt de ambitieuze zaakvoerder. “Want niet alleen de grote retailklanten zijn op zoek naar visproducten met toegevoegde waarde. We zouden bijvoorbeeld ook kant-en-klare vismaaltijden kunnen gaan maken of de groothandels en de horeca kunnen gaan beleveren. En ook het buitenland is sterk geïnteresseerd. We leveren nu al in Nederland en Luxemburg, maar ook in Hong Kong en zelfs in de VS toont men belangstelling. Het enige probleem is dat we momenteel niet sterker kunnen groeien dan 25 à 30% per jaar. Onze cashflow en de druk op onze mensen laten dat niet toe. We bekijken intussen alle opties om de volgende stappen te nemen.”

Voor meer info over het project Groeigazellen: surf naar www.groeigazellen.be